Gregory Porter – (2020) All Rise

Het Bejaarde Plaatjes Huis

Gregory Porter – (2020) All Rise

Bijna vier jaar zijn verstreken sinds Gregory Porter zijn laatste album “Take Me To The Alley” heeft uitbracht, met zelf geschreven materiaal. Vier jaar waarin de zanger natuurlijk niet lui was. Want in deze periode nam hij het prachtige Nat King Cole-eerbetoon “Nat King Cole & Me” (2017) op. Tevens bracht hij ook twee Europese concertopnames uit: “Live In Berlin” (2016) en “One Night Only: Live At The Royal Albert Hall” (2018), welke niet op vinyl zijn verschenen. Hij was ook te gast op opnames van slagwerklegende Louis Hayes (“Serenade For Horace”) en Jeff Goldblum (“I Shouldn’t Be Telling You This”). Maar met zijn zesde studio-album “All Rise”, dat een briljante mix van jazz, soul, blues en gospel biedt, keert hij eindelijk terug naar nieuwe door hemzelf geschreven nummers, waarin hij zijn hart op de tong draagt.

De teksten zijn doordrongen van Porter’s dagelijkse filosofie en gaan over het echte leven. Het door Troy Miller (Laura Mvula, Jamie Cullum, Emili Sandé) geproduceerde album weerspiegelt de ontwikkeling van Porter’s kunst tot iets wat nog, emotioneler, intiemer en universeler is. Na de opname van het “Nat King Cole & Me” album waren voor Porter twee dingen duidelijk: dat hij zijn volgende album met een orkest wilde opnemen en dat de muziek kan genezen. “All Rise” zit vol met liedjes over onomstotelijke liefde, maar bevat ook wat meer opstandige liedjes omdat de weg naar genezing niet vlak is.

“Ja, je zou kunnen zeggen dat ik hier tot het uiterste ben gegaan,” zegt Porter van zijn laatste werk. Voor de opname combineerde hij de talenten uit zijn jarenlange trouwe bandcollega’s met een hand gekozen blazerssectie, een tienkoppig koor en de strijkers van het London Symphony Orchestra. “Maar als ik de muziek in mijn hoofd componeer, start het in het begin met zang en piano en ontwikkelt het zich van daaruit verder. Het voelt goed om terug te keren naar de ritmes en stijlen en gevoelens en de manier waar ik mijn eigen muziek van begin tot eind definieer”.

Terwijl de strijkers werden opgenomen in de Londense Abbey Road Studio’s, werd de kern van “All Rise” album op twee andere plaatsen opgenomen. De legendarische Capitol Studio’s in Los Angeles, op slechts een paar uur van Porter’s huis in Bakersfield, en een gezellige studio in de Parijse wijk Saint-Germain-des-Prés, een historisch centrum van de literaire –  en  jazz scene. Porter zou daar zijn dagen beginnen met het verkennen van de Parijse straten en cafés, genieten van veel goede koffie en croissants, en dan ontspannen de studio in gaan om een paar uur op te nemen. Maar de tweevoudige Grammy-winnaar is nog steeds een echt werkpaard. Hij had een klus te klaren, dus hij en zijn band gingen dag en nacht door de liedjes heen om er het beste uit te halen. “En ik denk dat het enige frustratie veroorzaakte onder de leden van de band, eerlijk gezegd. Ik hoorde dingen als ‘Dit is de achtste variatie die we aan het liedje hebben gegeven! En ik zei: ‘Ja, ik weet het. Laten we nog een negende proberen’, herinnert Porter zich met een lachje dat veel ergere conflicten onschadelijk maakte.

In feite worstelde Porter zelf met de richting waarin hij het album wilde nemen. Zoals zoveel bezorgde Amerikaanse burgers vandaag de dag, was hij geobsedeerd door de politiek van die tijd. Elk nieuw liedje werd een reactie op de druk van boven. Op een gegeven moment kwam Porter tot de conclusie dat het ongezond was om ermee door te gaan. Dus gooide hij bijna alles waar hij tot dan toe aan gewerkt had weg, keek naar binnen, omhoog en om zich heen en vond uiteindelijk “zijn nieuwe” doel in het leven in de titel “All Rise”. “We horen deze zin als presidenten of rechters de kamer binnenkomen,” zegt Porter. Maar ik denk meer aan ‘wij allemaal opstaan’ – niet één persoon zou moeten worden opgevoed. We zijn allemaal belangrijk en we zijn allemaal geïnspireerd door de liefde. Dat is mijn politieke overtuiging en mijn echte waarheid. Beide komen van mijn persoonlijkheid, de persoonlijkheid van mijn moeder, de persoonlijkheid van de blues en de zwarten.

“Wat je niet doodt, maakt je alleen maar sterker,” gelooft Gregory Porter. Hij verwoordt deze zwaarbevochten doctrine luid en duidelijk in de bluesy “Long List Of Troubles”, waarin hij gromt: “Disappointment can drop me, from a thousand stories high / I got a spare set of wings … watch me fly!” (“Disappointment can drop me, from a thousand stories high / I got a spare set of wings … watch me fly!”). Merchants Of Paradise” gaat over de slavernij en de handel met kinderen uit oorlogsgebieden. Dit probleem heeft hem niet meer losgelaten sinds hij in 2018 op evenementen van de non-profitorganisatie “War Child” in Londen en New York verscheen. Nu wil hij met dit spookachtige liedje zijn fans sensibiliseren voor dit trieste onderwerp. De heavy Southern Soul Jam “Mister Holland” gaat op ironische wijze om met racisme.

In “All Rise” maakt Porter er geen geheim van dat liefde ingewikkeld is. Zelfs als hij, zoals in “”Dad Gone Thing,”, een evenwicht zoekt tussen tegenstrijdige emoties (tussen zijn minachting voor de afwezigheid van zijn vader, zijn dankbaarheid voor het feit dat hij zijn stem van hem heeft geërfd, en zijn verdriet dat hij geen relatie met hem heeft), slaagt hij erin om de warmte van Bill Withers in zijn stem te kanaliseren. Het lied rijpte in Porter nadat hij de begrafenis van zijn vader had bijgewoond. Daar leerde hij niet alleen dat de man had gezongen, maar ook dat hij een oorlogsveteraan was. “Ik zou mijn hele leven trots op hem zijn geweest,” zei Porter met een ietwat fragiele stem. Hij zingt ook van onbeantwoorde liefde in het pop-croonerjuweel “Merry Go Round”, dat met zachte strijkers wordt ondersteund. In de prachtige opener “Concorde” staat de jetsetende Porter verbaasd dat hij – zowel figuurlijk als letterlijk – zulke zeldzame hoogten heeft weten te bereiken, terwijl hij er gewoon naar verlangt om thuis te zijn bij zijn familie.

Liederen zoals “Faith In Love”, dat een ietwat funky Marvin Gaye groove heeft, en “Thank You”, dat is opgedragen aan allen die Porter onderweg hebben geholpen, gaan ook om met de complexiteit van de liefde, zij het op een andere manier: “Ik blijf toespelingen maken die zowel werelds zijn als over de Most High,” legt hij uit. “Spreek ik over God of over de mensen die hier bij mij op aarde zijn? Spreek ik over mijn echte Vader, die dood is en in de hemel, of spreek ik over mijn Hemelse Vader?”

Deze wazige relatie is praktisch gecodeerd in Porter’s DNA. Als een van de acht kinderen werd hij opgevoed door zijn alleenstaande moeder, die predikant was, in een arm deel van Bakersfield. De jonge Gregory vond zijn stem zowel door het zingen in de kerk als door het bestuderen van Nat King Cole platen thuis. Hoewel Cole’s talent, wijsheid en zelfvertrouwen hem tot een soort surrogaatvader maakten voor de muzikaal begaafde Gregory die in zijn hoofd leefde, was het een voetbalbeurs die Porter uiteindelijk van de Central Valley in Californië naar de San Diego State University bracht. Toen zijn veelbelovende sportcarrière werd beëindigd door een blessure, vond hij een muzikale mentor in producer Kamau Kenyatta. Kenyatta nam hem mee naar een sessie met Hubert Laws en werkt sindsdien samen met Porter (in feite heeft hij ook de LA. sessies voor “All Rise” gecoproduceerd). Na zijn afstuderen verhuisde Porter naar New York om overdag in de keuken van het café van zijn broer te werken en ‘s avonds in jazzclubs op te treden.

In 1999 kreeg Porter een gevierde rol in de originele Broadway cast van “It Ain’t Nothin’ But The Blues”. In 2004 regisseerde hij zijn eigen musical “Nat King Cole & Me” met klassiekers van de legendarische Crooner. Maar hij werd pas echt beroemd met zijn eigen nummers. Zijn eerste twee solo-albums – “Water” (2010) en “Be Good” (2012) – werden al genomineerd voor een Grammy, wat de weg vrijmaakte voor zijn Blue Note-debuut “Liquid Spirit” (2013), dat werd bekroond met een Grammy voor beste jazz-zangalbum. Sindsdien heeft hij zijn steeds groter wordende schare fans nooit meer teleurgesteld. Samen met het Britse garageduo Disclosure landde hij in 2015 zelfs een clubhit met “Holding On”. Voor zijn tweede Blue Note album “Take Me To The Alley” verzamelde hij zijn tweede Grammy in 2017. En op het album “Nat King Cole & Me” vertelde hij zijn eigen levensverhaal door middel van liedjes uit Cole’s liedboek. Porter is nog steeds verrast door zijn klinkende succes. Maar hij legt het zelf als volgt uit: “Ik kalmeerde als kind met mijn eigen stem. En ik denk dat het hetzelfde effect heeft op andere mensen. Ik probeer mezelf te genezen met deze liedjes.”.